经济思考:应该用可持续性替代效率观念

PS12/17刊发ROBERT SKIDELSKY的文章,分析经济学中的效率问题,指出,说起来很奇怪,经济学家们一直对以效率换取长期可持续性的必要性视而不见,这主要是因为他们的均衡模型将未来仅仅视为现在的延伸。但是,没有理由相信今天的效率就是明天的效率,而且会是永远的效率。实际上,效率观念已经走到尽头。作者英国上议院议员,华威大学政治经济学荣誉教授。

经济思考:应该用可持续性替代效率观念

经济学是一门追求节约的学问,或者说是用最少的时间和精力产生最大的满足感。我们越能节约使用稀缺资源,我们就越能"高效"地得到我们想要的东西。效率是一个珍贵的目标,因为,它从字面上看可以降低生活成本。因此,在获得我们想要的商品和服务方面的便宜,就是改善生活的关键。

效率也是贸易理论的核心。十九世纪初,经济学家大卫-利玛窦认为,每个国家都应该集中精力以最低的相对成本生产它能生产的东西。已故诺贝尔经济学奖获得者保罗-萨缪尔森将里卡多的"比较优势"理论,被称为经济学中最美的理论,同样适用于人与人、企业与企业、国家与国家之间的分工。而且,今天还依然是全球化的基本理论依据。

然而,效率也是经济学家们一直为发达经济体的劳动生产率发愁的原因。以英国为例,今天工人平均每小时的产出并不比2007年多,所以效率并没有提高。这意味着英国的生活水平已经持续13年持平,这也是自工业革命以来最长的停滞期。经济学家们在学报上发表了数百篇文章,试图解释这个"生产力之谜"。

但是,更广泛的心情音乐已经发生了变化。谷歌的Ngram Viewer是一个工具,它利用数百万本书籍和期刊的数据库来绘制词语出现的频率,它表明,自1982年以来,"效率"和"生产力"的使用量急剧下降,而"弹性"和"可持续性"的使用量则激增。我们现在更多谈论的是经济生活的可持续性,即经济生活对冲击的适应能力。注重效率的经济学家,变得远远落后于文化曲线。

这种转变似乎有三个因素。首先是人们越来越担心,只关注目前使用资源的成本,会耗尽地球上可用于延续人类的资源。因为,今天便宜的东西明天可能会变得无比昂贵,所以我们需要投资于能够为人类带来长期回报的可持续技术,而不仅仅是企业和消费者的短期收益。

其次,新冠疫情让我们更加意识到全球供应链的脆弱性。如果各国因为接受了从最便宜的市场采购的逻辑而失去了获得必需品的机会,那么利玛窦的美好理论就有可能催生一场噩梦。在大流行期间,西方大多数人对他们对中国基本医疗用品的依赖程度感到震惊。

最后,人们更广泛地认识到,不惜代价追求效率,无论是通过全球化还是自动化,都会威胁到就业的安全性和可持续性。"生产的终点是消费",这是亚当-斯密的一个以无可挑剔的逻辑宣告。但是,可持续的消费需要可持续的收入,而收入主要来自工资;而我们还远远没有建立一个允许没有工资的消费体系。事实上,在效率的名义下,我们允许了巨大的财富和收入不平等。

经济学家通常都热衷于讲取舍。但是,很奇怪,他们却忽略了以效率换取可持续性的必要性,因为,他们把效率概念扩大为随时间推移的效率概念。这在很大程度上是因为当代经济学家的均衡模型没有考虑时间因素,把未来仅仅看作是现在的延伸。今天有效率的东西,明天就会永远有效率。

但是,正如约翰-梅纳德-凯恩斯指出的那样,未来具有不确定性。没有理由相信,今天使自由贸易、全球供应链、自动化和贫困工资有效率的条件,会不断继续下去。正如凯恩斯在对计量经济学家扬-丁伯根的一个值得注意的回应中所说:"是否假设未来是过去统计数据的确定函数?与未来有关的预期和信心状态还有什么位置?给非数字因素,如发明、政治、劳工麻烦、战争、地震、金融危机等留有什么位置?"我们可以编制一份类似的当代风险清单。

由此可见,经济政策制定者需要更加关注"预防原则",或者说是"最小危害风险"原则,其目的是控制风险,而不是利益最大化。经济学家弗拉基米尔-马斯奇将这种方法称为"风险约束优化",并认为它"在本世纪高度危险、不确定和复杂的条件下更加需要"。利用数学模型,马斯奇构建了一些风险约束的候选策略。

这样的审慎决策规则,可能会把我们引向令人不愉快的思路。例如,全球人口无节制的增长有多大的可持续性?我们继续寄希望于科学和教育来及时限制人口增长,但是,我们不知道有多少时间。马尔萨斯的担忧肯定是有其理由,即人口数量的增加会超过可供养的资源,从而导致大规模的瘟疫、饥荒、洪水和战争,传统上这些都会减少人口过剩。

同样,一种可持续发展的技术,肯定是不会对我们的适应能力提出极端要求,不会威胁到广泛的经济和社会冗余以及可预见的政治反弹。目前,我们完全从效率的角度来看待技术进步,并允许技术进步的步伐由削减成本的市场竞争来确定。审慎原的则应该意味着让技术适应人,而不是反过来。

最后,资本主义政治经济必须允许其金融体系以管理风险的"效率"为由定期崩溃,这种经济的可持续性如何?到目前为止,我们只是开始触及此类问题的表面。随着效率和可持续性语言的转变,经济思想必须跟上新的处置方式。

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